США
После начала боевых действий в Европе в 1940 г. ночные бомбардировки постепенно становились все более и более привычным явлением. Вследствие этого начальники из армейского воздушного корпуса США обратились к промышленникам с просьбой о создании специализированного ночного истребителя. Идя навстречу пожеланиям военных, компания Нортроп предложила их вниманию оснащенный двумя двигателями и двухбалочным фюзеляжем трехместный самолет, позволяющий установить на нем пока еще не готовый воздушный радар и мощное наступатетьное вооружение. Опытные образцы модели Нортроп ХР-61 были одобрены 11 января 1941 г. и не позднее чем через 13 месяцев правительство и компания заключили контракт на серийное производство 573 самолетов. Первый опытный образец поднялся в небо 21 мая 1942-го, когда США уже около полуг. находились в состоянии войны, но прошло еще полтора г., прежде чем из сборочных цехов вышел первый серийный Р-61А Black Widow (Черная вдова).

На самолете, как и еще на 36 следующих машинах, в верхней части фюзеляжа устанавливалась башенка с четырьмя 12,7-мм пулеметами дистанционного управления, а также четыре неподвижные 20-мм пушки в «брюхе» фюзеляжа. Однако неустойчивость самолета, вызванная нарушением аэродинамики из-за наличия башенки, стала причиной того, что уже на 38-ом экземпляре она отсутствовала. Первая партия Вдов поступила в распоряжение 18-й истребительной авиагруппы ВВС США, в тот момент базировавшейся на острове Гуадалканал. 7 июля 1944 г. подразделение открыло счет сбитым японским самолетам, и вскоре новая машина быстро вытеснила временно использовавшийся Дуглас Р-70.

Р-61А, однако, не заслужил всеобщего признания, поскольку страдал от ряда технических проблем, одной из которых стали трудности с обслуживанием мощных двигателей R-2800-65. По завершению выпуска 200 самолетов, ситуация была исправлена, и в июле 1944-го началась передача в действующие части 450 машин новой партии, модификации Р-61В. Воздушные суда этой версии, продолжавшие официально именоваться ночными истребителями, с полным правом могли считаться равно как самолетами вторжения, так и в полном смысле слова истребителями, способными нести бомбовую нагрузку емкостью до четырех 726-кг бомб или четыре 1136-литровых топливных бака под крыльями. В некоторых частях на Дальнем Востоке эксплуатационниками были предприняты рабочие модернизации, в результате которых машина пополнила свой арсенал восемью 12,7-см реактивными снарядами для ночных ударов по японским надводным судам. Широкого распространения применение этой тактики, однако, не получило из-за того, что пламя, вырывавшееся из двигателей реактивных снарядов, ослепляло пилотов. На самолетах последней партии в 250 единиц Р-61В вновь появились верхние башенки, а на заключительной модификации. Р-61С, выпуск которой составил 41 единицу, устанавливались 3088-киловаттные двигатели R-2800-73, дававшие машине возможность развивать на форсаже максимальную скорость около 644 км/ч (400 миль в час).

В Европе Черная Вдова поверглась резкой критике со стороны опробовавших машину пилотов Королевских ВВС. Однако 23 мая 1944 г. первая партия Р-61А поступила в распоряжение 422-й эскадрильи ночных истребителей в Скортоне, Англия, а затем - 425-й в Чарми-Дауне. Задачами этих частей стало обеспечение ночного прикрытия американских военно-воздушных баз накануне приближавшегося вторжения союзников в Нормандию. Дислоцированные на территории Соединенного Королевства, перед тем как перебазироваться на континент, Р-61 с ограниченным успехом действовали против ракет Фау-1. В Европе Вдовы также не блестяще проявили себя, записав на свой счет несколько побед над сравнительно малочисленными подразделениями немецких ночных истребитей в последние восемь месяцев войны.

Тактико-технические характеристики Northrop P-61B Black Widow
Тип: трехместный ночной истребитель
Мощность силовой установки: два 1491-киловаттных 18-цилиндровых звездообразных двигателя воздушного охлаждения Пратт и Уитли R-2800-65
Летные характеристика: максимальная скорость 589 км/ч на высоте 6095 м; набор высоты 6095 м за 12 минут; летный потолок 10 090 м; максимальная дальность полета 4506 км Вес: пустого 9979 кг; полный полетный вес 13 472 кг
Размеры: размах крыльев 20,12 м; длина фюзеляжа 15,11 кг; высота 4,46 м; площадь крыльев 61,69 м2
Вооружение: четыре неподвижные 20-мм пушки в нижней части фюзеляжа для стрельбы вперед, плюс бомбодержатели для несения четырех 726 кг бомб под крыльями; последние 250 машин также вооружались четырьмя 12,7-мм пулеметами в управляемой дистанционно верхней башенке