На начальном этапе войны одни и те же самолеты использовались как для поддержки действий наземных войск, так и в качестве средств противовоздушной обороны, однако в дальнейшем появились штурмовики, сконструированные для выполнения конкретных задач - уничтожения наземных целей. Скорость и особенно мощь вооружения этих машин стали соответствовать требованиям их специализации. Здесь будет рассказано об основных типах такого рода самолетов, находившихся на вооружении стран антигитлеровской коалиции.

Развивая концепцию «траншейного истребителя», зарождавшуюся во время Первой мировой войны, большинство самолетов истребительной авиации Второй мировой войны обладало способностью нести оружие, с помощью которого они могли обеспечивать поддержм своих наземных частей как на поле боя, так и в ближайшем тылу неприятеля. Хотя такого роди тактика рассматривалась как вопрос ближайшего будущего для Люфтваффе со дня их основания в 1934 г. и была продемонстрирована самолетами Легиона «Кондор» в ходе Гражданской войны в Испании, Королевские ВВС не слишком торопились перепрофилировать свои истребители в штурмовики, предпочитая использовать в данной роли специализированные легкие бомбардировщики.

Когда же применение Фэри Бэттл доказало отсутствие у них как необходимой скорости, так и оборонительного вооружения, могущего противостоять вражеским истребителям и зенитной артиллерии, на смену им пришли Хокер Харрикейны, применявшие как авиационные пушки, так и бомбы в ходе своих рейдов через Ла-Манш, начавшихся в 1941 г.

Как бы там ни было, на первом этапе войны и Великобритания, и ее быстро убывавшие в числе европейские союзники оказались вынуждены вести действия преимущественно оборонительного характера, что заставляло использовать истребители в большей степени не как штурмовики, а в их основной роли - в качестве средства уничтожения господствовавшей в воздухе авиации противника. Только когда союзники оказались готовы перехватить инициативу, поначалу лишь в единичных операциях, как, например, в Дьеппе, а затем и в крупномасштабных кампаниях, как в Северной Африке, только тогда понастоящему и понадобились самолеты штурмовой авиации. Машины эти выполняли все задачи, связанные с поддержкой наступающих войск: нанесение ударов по противнику бомбами и реактивными снарядами, постановка дымовых завес, тактическая разведка, действия в качестве истребителей танков и так далее. То, что в течение 20 лет заменялось в Королевских ВВС эвфемизмом «взаимодействие с силами армии», превратилось в мощную и неотъемлемую составляющую наступательных операций.

Хокер Тайфун, оказавшийся не вполне эффективным в своей изначальной роли истребителя-перехватчика, показал себя как прекрасный штурмовик, который теперь можно с полным на то правом рассматривать как предтечу нового поколения ударных воздушных судов. Его примитивные 76,2 мм реактивные снаряды стали преддверием появления концептуально новой воздушной артиллерии, действующей как против бронетехники, так и против земляных и долговременных оборонительных сооружений. Скорость наступления союзнических сил, как в Европе, так и на Дальнем Востоке, оказалась как бы пропорциональной тому вкладу, который вносили в общее дело победы над врагом как несметные стаи советских Ил-2 на Украине, так и тучи Харрикенов в небе над Бирмой.