Палубная авиация получила столь значительное распространение во время Второй мировой войны, что несколько крупных сражений в воздухе над Тихим океаном велись исключительно самолетами, действующими с авианосцев. В других местах палубная авиация, осуществлявшая вылеты с бортов авианосцев сопровождения, наносила удары по субмаринам, отражала налеты вражеских бомбардировщиков и прикрывала высаживавшиеся десанты.

Перед Второй мировой войной еще не вполне было ясно, сколь значительной окажется будущая роль самолетов палубной авиации в морских сражениях. Так уже сложилось, что с конца шестнадцатого столетия - времен Испанской армады - и до сражений за Ютланд в ходе Первой Мировой войны доминирующей силой на море служили орудия главного калибра линкоров и тяжелых крейсеров. В любых флотах в количественном отношении такого рода суда значительно превосходили авианосцы.

Тем не менее в 30-е гг. взгляд на то, какой будет война за контроль над Тихим океаном, начал меняться. Подобные перемены в дальнейшем способствовали успешному развитию сражения и за Атлантику. В конечном итоге судьбой было предначертано, что именно ВМФ США станут обладателями самой мощной палубной авиации в мире. Между тем и Королевский флот Великобритании, и Императорский военно-морской флот Японии, приложив максимум усилий, чтобы оказаться в числе первых, добились очень многого.

Требования, предъявлявшиеся к боевым машинам и подготовке экипажей в новых условиях, оказались весьма специфическими. «Управляемая авария», как называли молодые пилоты способ посадки на палубу авианосца, подразумевала наличие у них крепких нервов, а у самолетов - особую прочность конструкций. Как бы ни хотелось морякам и летчикам, чтобы море оставалось спокойным, такое случается крайней редко, в условиях же, когда корабль качает на волнах и палуба его кренится, посадка требует от пилота особо высокой выучки и огромного самообладания.

По большей части самолеты, специально создававшиеся как машины палубной авиации, отличались худшими летными характеристиками, чем те, что поднимались в воздух и садились на обычных аэродромах. Конструкторам приходилось жертвовать скоростью и другими качествами в целях повышения прочности воздушных судов. Правда, такого рода «традиция» не помешала Фэри Сордфиш поставить во время войны ряд непревзойденных рекордов, а специально перепрофилированным для действий с авианосцев Супермарин Спитфайрам демонстрировать высокие летные характеристики. И все же только японскому Мицубиси А6М Зеро удалось продемонстрировать способность самолетов палубной авиации «перелетать» своих «сухопутных» противников.

Между тем не Зеро, а бесчисленным стаям мощных самолетов, поднимавшимся в небо с палуб громадных авианосцев ВМФ США, довелось стать хозяевами воздушного пространства над Тихим океаном.