Во время Второй мировой войны развитие одноместных истребителей пережило период ошеломляющего прогресса. Немногие, глядя на легкие, не отличавшиеся ни большой мощностью, ни тяжелым вооружением машины первых лет войны с ограниченным радиусом действия, могли предсказать, какое множество задач придется научиться решать истребителям через столь короткое время.

Когда в сентябре 1939 г. в Европе вновь вспыхнула опустошительная война, состояние ВВС противостоявших Германии стран различалось по уровню: от пока еще далеко не идеального, но вызывающего некоторый оптимизм состояния дел в Королевских ВВС до плачевного - в военно-воздушных флотах Франции и Польши, которые создавались в основном во времена торжества пацифизма и заботы об экономии. Уже широко использовались истребители-монопланы, хотя в большинстве случаев к тому времени в эксплуатации они находились не более двух лет. Все еще во множестве оставались на вооружении бипланы, доживавшие свой век хотя бы для того, чтобы «закрывать дыры» там, где им на смену должны были прийти более современные машины. Лучший истребитель союзников, стоявший на вооружении с 1939 г., бессмертный Супермарин Спитфайер состоял на вооружении лишь нескольких эскадрилий, не считался полностью пригодным для практического применения и требовал специальных условий обслуживания, которые могли предоставить только три-четыре авиабазы. И все-таки этот самолет стал средоточием всего лучшего, что Королевские ВВС могли противопоставить Люфтваффе.

Когда в 1941 г. Люфтваффе вывело на сцену театра боевых действий великолепный Fw 190, событие это стало шоком, но в то же время и мощным толчком к ускорению технологических усовершенствований истребителей союзников. Спитфайер Мк IX был стремительно введен в эксплуатацию, как и Хокер Тайфун, причем двигатель и конструкция самой машины еще требовали доработки. Вступление в войну США в конце 1941 г. мало что изменило в соотношении сил истребителей - ни Белл Р-39, ни Кертисс Р-40, ни Рипаблик Р-43 не рассматривались как достойные противники для немецких истребителей. Однако «бракосочетание» великолепного двигателя Роллс-Ройс Мерлин и модели Р-51 Мустанг компании Норт Америкен сыграло свою роль - так появился лучший за время войны одноместный истребитель дальнего действия, поступивший на вооружение в конце 1943 г.

На Восточном фронте нападение Германии на СССР сопровождалось в 1941 г. практически полным уничтожением устаревший советской военной авиации. Катастрофическая ситуация до некоторой степени смягчалась за счет поставок самолетов из западных стран, старавшихся поддержать СССР в воздушной войне против общего врага. Хотя СССР и был вынужден перевести производственные мощности по выпуску самолетов далеко на Восток, он в поразительно короткие сроки сумел представить несколько моделей так нужных фронту новых истребителей, и среди них Як-3 и Ла-5. В последние два года войны союзники почти полностью переоборудовали свои истребители. Разработка их модификаций происходила на фоне боевых действий и основывалось на практическом опыте, приобретенном в ходе сражений. Хокер Темпист пришел на помощь Тайфуну (который, несмотря ни на что, показал себя отличной машиной для поддержки наземных частей). В частях Командования истребительной авиации значительно вырос удельный вес Спит-файеров, оснащенных двигателями Грифон. ВВС США практически полностью . были укомплектованы великолепными классическими машинами Локхид Р-38, Р-47 и Р-51, а также более поздними модификациями Р-40. В ВВС Красной армии Ла-7 и Як-9 показали себя более чем достойными противниками большинства истребителей Люфтваффе, пилотируемых молодыми, обученными в спешке пилотами. На Тихом океане американские и британские истребители практически полностью уничтожили ВВС Японии.

В области создания реактивных истребителей, где летательные аппараты Германии несомненно превосходили самолеты союзников, только Королевские ВВС смогли противопоставить немцам некоторое, причем очень небольшое, количество ранних моделей Глостер Метеор.