Великобритания
Никто не осмелится оспаривать утверждение, что Avro Lancaster являлся лучшим британским тяжелым бомбардировщиком во время Второй мировой войны. А кто-то, возможно, будет настаивать на том, что он вообще был лучшим принимавшим участие в войне самолетом этого класса. И это становится особенно странными, если вспомнить о том, что Авро Ланкастер был разработан на основе неудачного двухмоторного Авро Манчестера.

Вместе с тем нельзя с полной уверенностью заявлять, что Ланкастер представлял собой фактически четырехмоторный вариант Манчестера, поскольку оснащение базовой модели четырехмоторной силовой установкой началось прежде, чем первые Манчестеры поступили в распоряжение Королевских ВВС. Однако опытный образец Ланкастера представлял собой в действительности переоборудованный корпус Манчестера с более широкими несущими плоскостями и четырьмя 854-киловаттными двигателями Роллс-Ройс Мерлин X. Испытательный прототип поначалу сохранил одно-килевое хвостовое оперение Манчестера, однако затем был переоснащен двухкиле-вым, что и стало типовым для серийных Ланкастеров.

Опытный образец впервые поднялся в небо 9 января 1941 г., и к концу того же месяца поступил в Британский центр испытания воздушных судов и вооружений в Воском-Даун, где эта машина стала проходить интенсивные летные испытания.

Новый бомбардировщик практически сразу был признан удачным, и компания получила крупный заказ на его производство. Процесс разработки и внедрения техники в производство во время войны отличался не свойственной мирному периоду быстротой. И первый серийный Ланкастер поднялся в воздух уже в октябре 1941 т. Часть практически завершенных корпусов самолетов Манчестер была перестроена прямо в сборочных цехах, в результате чего увидели свет как Lancaster Mk I (с 1942 г. модель получила новое обозначение - Lancaster B.Mk I).

Ланкастеры скоро стали вытеснять Манчестеры, при этом производство набрало такие обороты, что всерьез встал вопрос нехватки двигателей. Вопрос удалось решить, наладив лицензионное производство силовых установок Мерлин на заводах фирмы Паккард в США, причем не только для Ланкастеров, но и для других воздушных судов. Были принятые и другие превентивные меры - некоторые Ланкастеры стали оснащаться 1294-киловаттными звездообразными двигателями Бристоль Геркулес VI или XVI.

Тем временем мощность Мерлинов, которыми оснащались Ланкастеры, постоянно возрастала. Стоявшие на опытных образцах двигатели на серийных машинах уступали место 954-киловаттным Мерлинам XX и Мерлинам 22 или 1208-киловаттным Мерлинам 24. Первоначальный замысел оснастить самалет под-фюзеляжной пулеметной башенкой не был, к сожалению, осуществлен, и Ланкастер B.Mk I получил три управляемых с помощью гидравлических приводов турели Фрейзер-Нэш в восемью 7,7-мм пулеметами Браунинга: по два в носовой и центральной частях фюзеляжа, и четыре в хвостовой пулеметной башенке. Бомболюк, рассчитанный первоначально на нагрузку в 1800 кг, постепенно увеличивался, что позволяло машине брать нн борт 3600, а потом 5450 кг бомб. В конечном итоге Ланкастер смог принять громадный «Большой шлем» (10 000 кг) кон струкции Барнса Уоллиса - самую тяжелую бомбу, какую во время Второй миро вой войны поднимал в небо какой-либо самолет.

Впервые о существовании Ланкастеров народ узнал только 17 августа того г., когда 12 самолетов из состава 44-й и 97-й эскадрилий в дневное время и без эскорта предприняли налет на Аугсбург. Идя на малых высотах, бомбардировщики нанесли серьезный ущерб заводу по производству дизельных двигателей для подводных лодок. Однако и цена, которую заплатили англичане, потеряв семь машин, была высока. Командиры эскадрилий Неттлтон и Шервуд получили Кресты Виктории, причем Шервуд посмертно. Данное событие, по всей видимости, убедило штаб ВВС в том, что нельзя отправлять на задание тяжелые бомбардировщики днем без эскорта.

Будет правильным заметить, что усовершенствование Ланкастеров шло, что называется, рука об руку с разработкой все более и более мощных бомб. Ланкастеры ранних версий несли свою бомбовую нагрузку в обычных бомболюках, однако с увеличением размеров бомб отсеки для них пришлось делать более глубокими (чтобы иметь возможность закрывать крышки бомболюков), в результате чего отсеки стали немного выступать за линию нижней части фюзеляжей самолетов. В конечном счете в моделях, предназначенных для несения особо крупных бомб, крышки бомбатюков ставить перестали.
Немецкий линкор "Тирпиц" несколько раз подвергался нападениям подразделений Ланкастеров. Наконец, 12 ноября 1944 г. самолеты 9-й и 617-й эскадрилий застигли его в фьорде Тромсе (Норвегия) и пустили ко дну, забросав 5443-кг бомба-
Барнсом Уоллисом. Самой мощной из обычных бомб стал 10000-кг «Большой шлем» (Grand Slam), предназначенный для уничтожения бетонных сооружений. Эта бомба, взрываясь на некотором расстоянии под поверхностью земли, производила эффект, сходный с тем, который бывает при землетрясении. Впервые «Большие шлемы» применила 617-я эскадрилья, сбросившая 14 марта 1945 г. свои бомбы на виадук в Билефельде и обруши в некоторые из его опор.
Несмотря на появление время от времени различных модификаций, Ланкастер версии B.Mk I (с 1945 г. Lancaster B.Mk 1) оставался серийной машиной на протяжении всей войны. Последний из самолетов Ланкастер, выпущенный фирмой Армстронг Витворт, начал на службу 2 февраля 1946 г. Всего было выпущено 7377 самолетов: два опытных образца Mk I; 3425 серийных Mk I; 301 Mk II; 3039 Mk III; 180 Mk VII и 430 MkX. 3673 самолетов построила компания Авро: 1329 единиц - Армстронг Витворт; 330 - Остин Моторс: 1080 - Метрополиан Виккерс; 535 - Виккерс-Армстронтс и 430 - Виктори Эркрефт. Машины разных серий отличались друг от друга разного рода новшествами.

Согласно статистике на Ланкастерах летали 59 эскадрилий Командования бомбардировочной авиации, совершившие в общей сложности более 156 000 боевых вылетов и сбросившие в дополнение к 618 350 тоннам бомб, начиненных бризантными взрывчатыми веществами, более 51 млн "зажигалок".

Тактико-технические характеристики Avro Lancaster B.Mk I
Тип: тяжелый бомбардировщик с экипажем из семи человек
Мощность силовой установки: четыре 1223-киловаттных двенадцатицилиндровых двигателя Роллс-Ройс Мерлин XXIV
Летные характеристики: максимальная скорость 462 км/ч на высоте 3505 м, крейсерская скорость 338 км/ч на высоте 6096 м: летный потолок 7470 м; дальность полета 4070 км с 3175 кг бомбовой нагрузки
Вес: пустого 16 738 кг; полный полетный вес 31 751 кг
Размеры: размах крыльев 31,09 м; длина 21.18 м; высота 6.10 м; несущая поверхность 120,49 м2
Вооружение: 7,7-мм пулеметы (по два в носовой части фюзеляжа и в дорсальной башенке, и четыре в хвосте), плюс бомбовая нагрузка, состоявшая из одной 10 000-кг бомбы или 6350 кг бомб меньшего размера.