Сентябрь 1944 г. - октябрь 1945 г.
В сентябре 1944 г. войска и флот США на Тихом океане наступали в двух главных направлениях на Филиппины. Одна группировка (под командованием адмирала Хэлси) двигалась с северо-запада от Гуадалканала вдоль северного побережья Новой Гвинеи. Вторая наступала через острова Гилберта, Маршалловы и Марианские острова, и ее главным ударным соединением был 5-й флот под командованием адмирала Спрюэнса.

Между ними действовало 38-е оперативное соединение, которое в сентябре атаковало японские авиабазы на островах Палау и Йяп, для того чтобы подавить сопротивление противника в воздухе. Противодействие японцев оказалось очень слабым, и авиация и флот США устроили там настоящий погром, уничтожив 58 вражеских самолетов и потопив 15 кораблей.

Удивленный относительной легкостью одержанной победы, Хэлси поменял свои планы и подверг ударам с воздуха острова в центральной части Филиппинского архипелага - Бохол, Цебу, Лейте, Негрос, Панау и Самар. За два дня палубная авиация США уничтожила 478 самолетов противника и потопила около 60 малых судов, потеряв при этом всего 9 своих машин. Развивая наступление, Хэлси теперь атаковал главный остров - Лусон, и 22 сентября американская авиация добилась новых успехов, уничтожив еще 300 японских самолетов. Окрыленное победами, командование США решило начать высадку на Лейте на два месяца раньше запланированного срока. Генерал Макартур уже вышел в море, и был установлен режим радиомолчания, когда Рузвельт и Черчилль, находившиеся в тот момент в Квебеке, одобрили эти планы. К 24 сентября, когда Хэлси из-за плохой погоды вынужден был увести свой флот из прибрежных вод Лусона, его летчики уничтожили более 1000 самолетов противника и около 150 океанских судов, потеряв при этом лишь 72 своих самолета.

Объединенный флот
Во время подготовки американцев к вторжению на Филиппины японцы по-прежнему располагали восемью авианосцами, на которых теоретически могли базироваться до 400 самолетов. Однако на деле у них уже не осталось ни обученных пилотов, ни машин, чтобы полностью укомплектовать свои авианосные соединения. А американцы уже сосредоточили против японцев 18 эскортных авианосцев (500 самолетов) из состава 38-го оперативного соединения и 77.4-й оперативной группы под командованием контр-адмирала Спрэгью. Понимая, что у оставшихся на Филиппинах военно-морских и авиационных соединений нет ни малейшего шанса выстоять в борьбе с врагом, японское командование решило создать Объединенный флот, куда вошли четыре авианосца и два линкора-авианосца («Исе» и «Хьюга»).

17 октября началась высадка американских «рейнджеров» на остров в устье залива Лейте, которую прикрывали корабли оперативной группы 77.4. А тем временем японское командование, не уверенное в том, что является главной целью вторжения, разделило свои силы на три группы.

Две особых оперативных группы были направлены к островам Линга-Роуде и Рийкий - приблизительно в 640 и 480 км к западу от Лейте. Как гласили доклады разведки, в момент начала высадки десанта США основные силы японского ВМФ покинули Формозу.

Сражение в заливе Лейте (продолжение)