Сражение в заливе Лейте (начало)
Сражение
Первое боевое столкновение, в котором участвовало 38-е оперативное соединение, произошло 23 октября. В этот день авианосная группа, наиболее далеко продвинувшаяся на север, в составе авианосцев «Эссекс», «Лексингтон», «Лэнгли» и «Принстон» была атакована 160 японскими самолетами наземного базирования (спешно переброшенными с Формозы на Филиппины). На их перехват вылетели семь F6F «Хеллкэт», и в течение часа один американский летчик, Дэвид Маккемпбелл, сбил не меньше девяти самолетов противника.

«Принстон» получил два попадания бомб, после серии взрывов на борту потерял подвижность, превратившись в бесполезную груду металла, и был послан на дно американской торпедой. После того как удалось обнаружить первую японскую особую оперативную группу, в составе которой находились теперь линкоры «Мусаси» и «Ямато» с 460-мм орудиями, для атаки вражеских кораблей вылетели 259 американских палубных самолетов. Первый линкор водоизмещением ок. 64000 тонн получил не менее 19 попаданий торпед и около 10 бомб, прежде чем затонул, а вместе с ним погибли 1000 человек экипажа. В другом сражении приняло участие оперативное соединение вице-адмирала Нисимуры в составе двух линкоров, тяжелого крейсера и четырех эсминцев, против которых действовали силы вице-адмирала Кинкейда. В этой последней в мировой истории битве с участием крупных надводных кораблей американцы потопили оба японских линкора и два эсминца.

Следующий этап операции начался 25 октября, когда с одного из самолетов 38-го оперативного соединения было замечено приближение японских авианосцев. После целого ряда ударов с воздуха был уничтожен авианосец «Читозе», повреждены «Дзуйхо» и «Дзуйкаку». Позднее, в этот же день, следующая ударная волна самолетов потопила «Дзуйхо». В еще одном бою, состоявшемся в 200 милях к юго-западу, американским кораблям повезло меньше - четыре тяжелых японских крейсера нанесли повреждения эскортным авианосцам «Калинин Бей», «Фэншо Бей», «Уайт Плейнз» и потопили «Гэмбьер Бей».

Именно на этом этапе сражения вступили в бой летчики-смертники (камикадзе). Первым из них добился успеха пилот «Зеро», повредивший эскортный авианосец «Сэнти». Другой летчик повредил «Суони», а затем был поражен и затонул «Сент-Ло» - первый американский военный корабль, уничтоженный камикадзе.

В сражении в заливе Лейте японский флот фактически прекратил свое существование. Он потерял четыре авианосца, три линкора, девять крейсеров и восемь эсминцев, тогда как американские потери составили лишь три авианосца и два эсминца.

Бои за Лейте продолжались до весны 1945 г., но после сокрушения японской военно-морской мощи их исход уже не вызывал сомнений.