Пока над полями битв Второй мировой войны сражались самолеты с поршневыми двигателями, конструкторы летательных аппаратов и моторов к ним усиленно трудились над созданием новых боевых машин, новых силовых установок, способных использовать реактивную тягу. Результаты их усилий оказались противоречивыми, однако в плане технического прогресса достижения были чрезвычайно впечатляющими.

Хотя к моменту начала Второй мировой войны процесс создания реактивных самолетов уже шел, такого рода машинам не только не суждено было повлиять на ее исход, но даже и принять в ней по-настоящему серьезного участия. Возглавляла список стран, соревнующихся на поприще создания реактивных самолетов, Германия, следом за ней шла Великобритания. Изображенная здесь на фотографии версия Арадо Ar 234B стала одной из множества подобных разработок.
История участия реактивных самолетов в боевых действиях во время Второй мировой войны ограничивается одним, последним годом, да и то лишь немцы могут похвастаться применением такого рода машин на практике (ну, и в некоторой степени англичане тоже).

Однако осознание того, что реактивная тяга способна найти себе применение в авиации, пришло за пятнадцать лет до этого. Использование подобных знаний в Германии давало многообещающие результаты. Ф.В. Сандер и Фриц фон Опель экспериментировали с ракетами, работающими на твердом топливе, Пауль Шмидт с пульсирующим реактивным двигателем, а доктор Ганс фон Огайн с газотурбинной силовой установкой, при этом все они достигли тех или иных результатов, а реактивный двигатель Огайна смог поднять в воздух летательный аппарат как раз накануне Второй мировой войны. В Соединенном Королевстве работа в данном направлении шла под руководством Френка Уиттли, получая, однако, меньшую финансовую поддержку, чем в Германии. Во всех прочих странах мира интерес к возможностям использования реактивной тяги еще в должной мере не окреп.

Германия стала родиной первого самолета с воздушно-реактивным двигателем, Хейн-келя Не 178, впервые оторвавшегося от взлетной полосы 27 августа 1939 г. Следующей на очереди оказалась Италия, где бесперспективная машина Капропи-Кампони N1 со сдвоенной турбовентиляторной установкой поднялась в небо в августе 1940 г. Однако в то время как путь, избранный итальянцами, оказался тупиковым, Германия, где практика, показав жизнеспособность машины с силовой установкой нового типа, заставила многих производителей проявить интерес к проблеме, медленно, но верно двигалась к созданию реактивных самолетов. Первыми в списке по производству двигателей к ним оказались компании Хейнкель и Юнкере.

Тем временем в Соединенном Королевстве Френк Уиттли, при возрастающей поддержке и содействии таких производителей как Роллс-Ройс, Ровер,Де-Хэвиленд и других, смог завершить процесс создания газотурбинного двигателя Пауэр-Джет W. 1; оснащенная этой силовой установкой машина Глостер Е.28/39, впервые совершила полет в мае 1941 г. Однако два г. форы, взятой Германией в этом соревновании, сделали ее недосягаемой, и, несмотря на неудачу с попыткой использовать в качестве боевой машины Хейнкель Не 280, позволили Люфтваффе летом 1944 г. привести с рабочее состояние Мессершмитт Me 262, совсем ненамного опередивший появление Глостер Метеор Королевских ВВС. Более того, немецкий Me 163 с жидкостным реактивным двигателем оказался самой быстроходной машиной времен Второй мировой войны.

Размах работ по созданию в Германии Me 262 (равно как Не 162 и Арадо Аг 234) оказался значительно шире, чем процесс создания Метеора в Великобритании, где разработка реактивных двигателей целиком и полностью лежала на компании Роллс-Ройс (Роллс-Ройс Велленд стал прямой разработкой двигателя Уиттли). Вместе с тем, в США никакого прогресса в данной области не наблюдалось до 1941 г., когда туда попали сведения о технологиях Уиттли, благодаря чему удалось создать самолеты Белл Р-59 Аэрокомета и Локхид Р-80 Шутинг Стар, ни один из которых не принял практического участия во Второй мировой войне.

Япония, как и Германия, лихорадочно искала пути ограждения собственной территории от все возраставшей угрозы со стороны авиации США. При техническом содействии главного союзника, Германии, японцам незадолго до конца войны удалось создать двухмоторный истребитель Накадзима Кикка (на базе Me 262) и оснащенный жидкостным реактивным двигателем самолет-самоубийцу Иокосука Ока.

Как бы там ни было, несмотря на понимание перспектив реактивной авиации в Соединенном Королевстве и США, в 1945 г., подсчитывая трофеи, союзники были поражены тем, каких успехов в этой области удалось достигнуть Германии.