Великолепные самолеты-истребители Германии и Японии достигли значительного преимущества в воздухе над союзниками, что во многом способствовало успехам их сухопутных армий. В отличие от них итальянская авиация, которой недоставало первоклассных истребителей, оказалась быстро разбита.

ВВС силы трех главных государств «Оси», обученные и снаряженные в соответствии с совершенно разными концепциями ведения войны, в самом начале Второй мировой войны имели на вооружении истребители, обладавшие различными характеристиками и возможностями. Германские Люфтваффе были в основном ориентированы на поддержку сухопутных сил Вермахта и имели в своем распоряжении, возможно, лучший на 1939 г. истребитель Мессершмитт Bf 109, который, однако же, несколько уступал по вооружению Супермарин Спитфайеру. Между тем опыт, накопленный в ходе войны в Испании, принес большую пользу немецким конструкторам, внесшим улучшения в конструкцию своей машины. Сиитфайер же еще долго страдал из-за тактических ограничений. Как и истребители британских ВВС, Bf 109 постоянно совершенствовался в течение всей войны и оставался основой истребительной авиации до последних боев.

Планировалось, что Bf 109 будет заменен Фокке- Вульф Fw 190. Он был принят на вооружение в 1941 г. и его можно было сравнить с британским истребителем Хокер Тайфун. Он завоевал безусловное превосходство в сражениях, и хотя должен был стать преимущественно истребителем штурмовой авиации (Sturmjger), ему пришлось заменить слишком уязвимый Юнкере Ju 87. В это время Вермахт после страшных ударов, нанесенных ему Красной Армией под Сталинградом, был вынужден менять свою тактику, все чаще переходя от наступления к обороне.

Италия в 1940 г. не имела авиационного мотора, сравнимого с двигателями Роллс-Ройс Мерлин и Даймлер-Бенц DB 601, и потому использовала небольшой звездообразный двигатель воздушного охлаждения, потенциал развития которого был крайне ограничен. Из-за этого ранние истребители итальянских ВВС, такие как Фиат CR 42 и G 50, оказались неспособны соперничать с Хокер Харрикенами и Кертиссами Р-40 Томагавк, с которыми им пришлось столкнуться в Греции и в Северной Африке. И хотя Макки С.202 был сильно модифицирован, он опоздал на два г. и не мог серьезно повлиять ход военных действий на Средиземноморье.

На Дальнем Востоке Япония вступила в рассчитанную на два г. кампанию, избрав зоной действий Тихий океан. В соответствии с этим приоритет был отдан базировавшимся на авианосцах истребителям, из которых знаменитый Мицубиси А6М Зеро в 1941 г. являлся, возможно, лучшим в мире самолетом этого класса. Даже в 1943 г., когда звезда Японии уже катилась к закату, он мог конкурировать с машинами морской авиации союзников. Но в 1944 г. на наземных базах не нашлось истребителей-перехватчиков, способных понастоящему эффективно противостоять тяжеловооруженным и сопровождаемым эскортами бомбардировщикам Боинг В-29. Возможность такого поворота событий просто не приходила в голову японским стратегам.

Может быть, самым поразительным в истории истребителей Второй мировой войны стала универсальность истребительных соединений Люфтваффе. Изначально они были ориентированы на патрулирование в небе над полем боя и поддержку наземным частям. Никогда не рассматривалась возможность использования их в качестве эскорта бомбардировщиков (как в «битве за Англию») или того, что им придется встать на защиту Рейха, обороняя германские города от массированных бомбардировок авиации союзников. Но когда истребители использовались в целях, для которых не были предназначены, они несли большие потери. Уменьшить их в какой-то мере помогли только поспешное «навешивание» дополнительной брони и установка специального вооружения.

Оценить блистательный уровень немецких летчиков-истребителей можно по самому результативному пилоту Люфтваффе Эриху Хартманну: полный список его признанных побед за 3,5 года составляет 352, из них 260 приходится на долю истребителей союзников - всех их он сбил, летая на Bf 109. При этом самого его сбивали только дважды; в конце войны ему было всего 23 года.